Cuidados del caballo/Etología

Imprinting (Parte 1)

¿Que es el imprinting?

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El imprinting es el arte por el cual una persona se “introduce” a un animal
lactante como un individuo más de su propia especie, realizando un
manejo natural del potrillo en el momento del nacimiento y durante los
días subsiguientes, modificando su personalidad. Este “aprendizaje”
ocurre únicamente en un breve “período sensible” de tiempo, luego del
nacimiento y tiene un carácter irreversible. Las ventajas de esta técnica
son: a) establecimiento de un vínculo con el hombre, b) aceptación del
liderazgo humano, c) eliminación de respuestas indeseables a ciertos
estímulos, d) habituación a maniobras a usar en el animal adulto.
El imprinting se desarrolla en tres etapas: la primera etapa de formación
del vínculo: tiene por finalidad lograr un vínculo y aceptación hacia las
personas. Una segunda etapa de desensibilización: consiste en disminuir
el grado de sensibilidad general a diferentes tipos de estímulos, y
finalmente una tercera etapa de sensibilización, en la cual se le enseña al
potrillo los puntos básicos para su adecuado entrenamiento futuro.
La metodología utilizada en el Centro Experimental de Reproducción
Equina comprende maniobras que se desarrollan durante las primeras
cuatro semanas de vida para lograr los objetivos antes citados. En la
primera se busca la formación del vínculo y la desensibilización con el
potrillo acostado. En la segunda se trabaja con el potrillo de pie y con
bozal, continuando con las maniobras de desensibilización y el agregado
de maniobras específicas. En la tercera se trabaja en todo aquello
relacionado con la marcha del potrillo y finalmente en la cuarta semana,
las maniobras tienen por finalidad la desensibilización a situaciones
generadoras de estrés.

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El imprinting fue descrito por primera vez por Konrad Lorenz, quien es considerado el pionero de la etología moderna (ciencia que se aboca al estudio de los patrones del comportamiento animal). En 1935, y luego de observar que los polluelos de ganso seguían a sus botas (que había dejado por descuido cerca de su nido), como si estas fueran su madre, Lorenz se encargó de incubar huevos de gansos, asegurándose de que la primera figura que vieran los polluelos al momento de nacer, fuera la de su humanidad. Inmediatamente luego de nacer los gansitos lo seguían y asumían a Lorenz como si él fuera la madre. A esta forma de “aprendizaje” que sólo puede ocurrir en un breve “período sensible” de tiempo, posterior al nacimiento y que además tiene un carácter irreversible le llamó Imprinting. Este fenómeno no se produce de manera exclusiva en los gansos, sino que puede observarse también en otras especies como la liebre, los castores, el cerdo e incluso el equino. Recientemente el Dr. Robert Miller popularizó nuevamente el Imprinting en el equino, a través de numerosas publicaciones, incluyendo su libro Imprint Training of the Newborn Foal (15), además de editar videos; con estos aportes se convirtió en uno de los principales referentes sobre el tema y pionero educador en la técnica. El imprinting se define como una técnica de formación de la personalidad del recién nacido; ésta
se empleó con mucho éxito en varias especies de animales desde la década de 1940. Se dice que el imprinting ocurre cuando un comportamiento innato se desencadena en respuesta a estímulos aprendidos. El imprinting es la huella específica, filial y sexual. En esencia, la única especie donde se puede considerar un doble imprinting propio de la especie, además de la humana, es el perro (canis lupus familiaris); corresponde incluir el imprinting sexual como parte de este aprendizaje; por otro lado, en los mamíferos el imprinting es indisociable del vínculo de apego primario. Nuevamente, la única especie en la cual se demostró que puede generar doblemente este vínculo de apego primario, es el perro. En las otras especies, el vínculo primario, se establece exclusivamente con la especie a la que pertenece, y los individuos que desarrollan este tipo de vínculo con el humano, son criados en ausencia de su madre biológica; por lo tanto exclusivamente impregnados con nuestra especie y disociabilizados de la propia.

Por lo dicho anteriormente, y desde el punto de vista académico, se podría considerar que la técnica de imprinting utilizada en los potrillos no es un verdadero imprinting desde el punto de vista etológico y conceptual, sino una sociabilización temprana y debe realizarse sin entorpecer el vínculo de apego con la yegua. El objetivo principal del imprinting es lograr que el potrillo experimente y acepte durante la etapa más temprana de su vida y en forma progresiva, sensaciones generadoras de miedo o temor que afrontará continuamente y que las lleve consigo por el resto de su vida. Otro de los puntos importantes en el período del imprinting, consiste en lograr que el animal lactante introyecte al humano como parte de su propia especie, convenciéndolo de que una persona puede invadir su espacio, tocar y manipular cualquier parte de su cuerpo, sin que reaccione en forma temerosa o agresiva.
Finalmente debe lograrse que el animal desencadene respuestas deseables, frente a determinados estímulos aprendidos. Como resultado el potrillo se transformará en un caballo que no será temeroso, pero sí respetuoso de los humanos; un animal mucho más tolerante y por lo tanto menos asustadizo y agresivo, lo cual permitirá su manipulación física en forma más sencilla, tanto por parte de su amo o cuidador, como del veterinario.

Creación de hábitos, aprendizaje y estímulo
En el caso de los animales, el término habituación más bien que aprendizaje, sería la expresión española más apropiada frente a imprinting. Habituación, hace referencia a un cambio permanente en la respuesta a determinados estímulos y este cambio permanente se genera como resultado de una experiencia previa del animal frente a un estímulo y a la aceptación de dicho estímulo. Por lo tanto, hace referencia a una conducta aprendida del animal y no a una salida cognitiva, como lo es el conocimiento desde el punto de vista del humano.

Si bien el aprendizaje en las especies animales puede generarse en cualquier etapa de la vida, este es más rápido, más persistente y logra un efecto más profundo si se adquiere durante el denominado período crítico
de aprendizaje. El período crítico o sensible de aprendizaje corresponde a la etapa de la vida del animal durante la cual el proceso de habituación respecto a determinados estímulos está favorecido de forma especial. En el caballo, este período se desarrollaría durante las primeras semanas de vida. Así, potrillos manejados a partir del primer día de edad hasta el día 42, realizaron mas rápidamente pruebas de manejo a los 85 días, que aquellos entrenados luego de 43 días de nacidos hasta los 84, lo que podría implicar la existencia de un período crítico de manejo durante los
primeros 42 días de edad.

Un estímulo para el proceso de habituación sería cualquier cambio detectable en el ambiente que rodea al animal, ante el cual éste reacciona con una determinada respuesta. Por respuesta se entiende cualquier comportamiento o evento fisiológico que se manifieste frente a dicho estímulo. Es importante tener en cuenta que los animales poseen respuestas innatas o instintivas frente a algunos estímulos. Como ejemplo se puede citar la forma en que los mamíferos recién nacidos se mueven hacia las mamas bajo la influencia de señales táctiles y olfatorias.

Momento del Imprinting
El período durante el cual se debe realizar el Imprinting varía según la especie de animal de que se trate. En el caso de los animales predadores (p.e.: perro y gato), este período es bastante posterior al momento del nacimiento, ya que ellos se encuentran neurológicamente menos maduros al nacer. Aunque algún grado de aprendizaje puede lograrse al poco tiempo del nacimiento, el período crítico de aprendizaje es más tardío y asimismo largamente dilatado, ya que durante el mismo ocurre la sociabilización y la identificación con la especie (3). Por el contrario, en el caso de las especies que son predadas (p.e.: caballo y vaca), el período de imprinting ocurre más próximo al nacimiento debido a que son algo más precoces y el período crítico de aprendizaje ocurre inmediatamente luego del nacimiento. Estas especies se encontrarán más maduras desde el punto de vista neurológico al poco tiempo de haber nacido porque sus sentidos están completamente
desarrollados y pueden valerse por sí mismos, siguiendo a su madre y al grupo para poder escaparle al peligro.
En el caso del caballo, su mente está receptiva para el aprendizaje en el momento del nacimiento, puede sobrevivir en el medio. En condiciones habituales y al poco tiempo de haber nacido, el caballo debe incorporar en su mente qué es lo normal a su alrededor y qué no lo es (es decir lo que representa peligro para sí mismo). Así también, debe aprender a pararse y a correr al poco tiempo para poder escaparle al peligro. Es durante ese preciso momento cuando el animal incorpora todo lo que necesita saber para sobrevivir y lo lleva consigo de por vida.

Consideraciones a tener en cuenta
El Imprinting es un procedimiento que debe hacerse en forma correcta si se quiere que sea efectivo, ya que lo aprendido por el potrillo durante el Imprinting, lo llevará para toda su vida, tanto sus experiencias positivas
como negativas. Si se tiene en cuenta las consideraciones siguientes se
logrará un resultado óptimo:

Oportunidad. El momento en que se realiza el imprinting es un
punto crítico y en el equino debe ser realizado inmediatamente
luego del nacimiento. El potrillo nace con su sistema nervioso
prácticamente maduro: ya en las primeras 24 a 48 horas de vida,
capta, procesa y almacena la mayoría de los estímulos que se
manifiestan a su alrededor. Esto se debe a que en la naturaleza, su
sobrevida dependerá de su habilidad para reconocer a sus
depredadores, de su capacidad de pararse y de correr para alejarse
de los mismos; por esto su instinto debe desarrollarse rápidamente.
De allí que que las primeras horas de vida son fundamentales y las
más críticas para el imprinting. Otra razón por la cual se cumple en
este momento, es que al exponer el cerebro del potrillo a
determinados estímulos inmediatamente luego del parto, no es
necesario anular o desplazar la información previamente
almacenada. Si bien el comportamiento del potrillo está en cierta
medida predeterminado genéticamente, el aprendizaje de los
componentes normales de su medio ambiente, así como las
reacciones a tener frente a distintos estímulos, no han sido aún
adquiridas por su mente. Por lo tanto, se puede comenzar con el
proceso de habituación respecto a esos estímulos, tan pronto como
el animal nace y de esta forma se modifica dramáticamente su
futuro comportamiento y reacciones. Durante los primeros días de
vida, el potrillo presenta una enorme plasticidad al aprendizaje, de
modo que, si el potrillo aprende a tolerar un determinado estímulo,
lo continuará haciendo una vez convertido en adulto.

Irreversibilidad. Se ha planteado que el imprinting debe
considerarse irreversible; los aprendizajes estampados en el cerebro
del animal se retendrían para toda la vida.

Tolerancia. Si el potrillo aprende durante sus primeros momentos de
vida que ciertas experiencias no ponen en riesgo su existencia, será
más tarde capaz de tolerar esas experiencias o similares, durante
toda su vida y no reaccionará con temor ante ellas.

Persistencia durante el trabajo. El desarrollo del imprinting debe ser
constante y persistente en cada una de las etapas en que se
desarrolla la técnica, para así llegar al objetivo de habituación y
aceptación al estímulo.

Videos


Fuentes
REDVET Revista electrónica de Veterinaria. ISSN: 1695-7504

Un pensamiento en “Imprinting (Parte 1)

  1. Pingback: Psicología del caballo // Parte 1 | conociendo a los caballos

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